Marte está en su punto más cercano a la Tierra: así puedes verlo

Marte está en su punto más cercano a la Tierra: así puedes verlo
Marte está en su punto más cercano a la Tierra: así puedes verlo

 

Al centro, Marte avistado desde Alberta, Canadá, en 2007. En la fase de oposición, Marte y el Sol se encuentran en una posición directamente opuesta en cada lado de la Tierra. CreditAlan Dyer/ESA/NASA

Quizá ya has notado estos últimos días aquel punto rojizo en el cielo nocturno. Es Marte, nuestro vecino planetario. Durante las últimas semanas ha adquirido mayor brillantez desde la Tierra conforme se acerca a lo que los astrónomos llaman oposición: cuando ese planeta y el Sol están en lados opuestos de la Tierra.

Esto sucederá exactamente este viernes, 27 de julio, y cualquiera en el mundo puede observarlo (si el clima lo permite).

¿Qué tan seguido hay una oposición de Marte?

La Tierra y el planeta rojo se alinean con el Sol en oposición aproximadamente una vez cada dos años.

Sin embargo, las vistas nocturnas despampanantes se dan cada quince o diecisiete años. Esto es porque esas oposiciones suceden cuando Marte está en su perihelio (el punto de su órbita en el que más se acerca al Sol), de acuerdo con Rich Zurek, científico de proyectos para el Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA. La oposición de este año es en momento de perihelio.

¿En qué momento estará más cercano Marte?

Esto sucederá antes del amanecer del 31 de julio, a eso de las tres de la mañana tiempo de Ciudad de México y Bogotá (cinco de la mañana en Buenos Aires, u ocho de la mañana GMT), de acuerdo con EarthSky.org.

Dado que Marte y la Tierra tienen órbitas elípticas en vez de circulares, la oposición y el acercamiento entre los dos planetas no suceden al mismo tiempo. La órbita marciana alrededor del Sol tarda unos dos años terrestres en completarse. Si los dos planetas orbitaran el Sol de manera perfectamente circular, con trayectos sobre el mismo plano, entonces la oposición y el punto más cercano sí serían el mismo día.

En 2003, Marte estuvo en su punto más cercano a nuestro planeta en unos 60.000 años, dijo Zurek: apenas unos 55.758.000 kilómetros de distancia.

En promedio, Marte está a 225 millones de kilómetros de distancia, según la NASA; la distancia máxima entre ambos planetas es de 402,3 millones de kilómetros.

Así que la oposición de este fin de semana será el momento en el que Marte está más cerca de la Tierra desde 2003; unos 57 millones de kilómetros de distancia. El siguiente acercamiento más cercano será en octubre de 2020 y la próxima oposición supercercana, en septiembre de 2035.

Mucho más allá en el futuro, la Tierra y Marte tendrían un encuentro para romper récords en 2287.

¿Cómo se ven la oposición y la cercanía?

Durante estos eventos, Marte se avistará como un orbe brillante color rojizo entre las estrellas de tono más blanco. Será particularmente brillante durante la oposición que durante el punto más cercano, debido al ángulo en el que le pega la luz solar.

Después de la Luna, Venus es usualmente el objeto con más brillo en nuestro cielo, seguido de Júpiter. Pero, durante este periodo, Marte se verá tanto o más brillante que aquel gigante de nuestro sistema, dijo Zurek.

Bueno, y ¿cómo verlo?

Voltea hacia arriba. Marte ha estado extrabrillante este mes, con el punto más destacado entre el 27 y 31 de julio, y seguirá brillando por alrededor de un mes más después de la oposición. Cuando ese tiempo pase se difuminará su brillo conforme se aleja de la Tierra.

¿Es necesario un telescopio?

Marte está en medio de una tormenta de polvo. Usualmente, cuando la gente voltea hacia la superficie del planeta rojo con un telescopio, es posible discernir sus puntos más oscuros, como la región Syrtis Major, y los más claros. En el pasado, los astrónomos pensaban que estas zonas eran océanos o continentes.

Pero la tormenta de polvo ha cubierto la superficie.

“Va a ser un objeto borroso y no se verán las marcas oscuras que usualmente son tan destacadas del planeta”, dijo Zurek.

De hecho, estas condiciones han dificultado también al aparato Opportunity de la NASA, que enfrenta las peores dificultades en su misión de catorce años. El último contacto con el robot propulsado por energía solar fue en junio y los científicos temen que nunca será posible verlo de nuevo.

Y un eclipse lunar, también

En parte del mundo, Marte no será el único objeto rojizo durante la noche del 27 de julio.

En África, Asia y Medio Oriente también se podrá avistar un eclipse lunar, o la llamada luna de sangre. Será el eclipse más largo de este siglo: una hora y 43 minutos en su fase completa, de acuerdo con EarthSky.org. Eso es casi media hora más que la duración de un eclipse de enero pasado.

Sin embargo, para la mayoría de los países en el otro hemisferio —particularmente en América del Norte— no será posible ver este fenómeno. Tendremos que contentarnos con el hermoso planeta rojo en el cielo nocturno.